Kiedy plemniki dotkną już zewnętrznej warstwy jajeczka, zaczyna się ostatni etap zapłodnienia. Spotkanie to daje początek sekwencji zdarzeń, którym w ostatnich latach uczeni poświęcili wiele uwagi. Przed zapłodnieniem komórki jajowej plemnik musi pokonać trzy bariery. Aby tego dokonać, musi sięgnąć po broń chemiczną.

W główce każdego plemnika zgromadzone są enzymy. Kiedy plemnik wnika do macicy, czapeczka przykrywająca woreczek z enzymami zostaje chemicznie usunięta, przez co komórka jest uzbrojona w głowicę chemiczną. Enzymy pozostają jednak w woreczku tak długo, dopóki plemniki nie dotrą do najbardziej zewnętrznej warstwy jaja (nazywanej wieńcem promienistym – corona radiata). W woreczku robią się dziurki i enzymy mogą się z niego wydostać na zewnątrz.

Pierwsze przeszkody stawiają plemnikom słaby opór. Są to dwie warstwy „kłębiastych” komórek otaczających komórkę jajową w jajnikach i towarzyszących jej wiernie w podróży przez jajowody.

Następna przeszkoda jest już trudniejsza do pokonania. Warstwa przejrzysta jest stosunkowo grubą warstwą łańcuchów proteinowych z wysuwającymi się z nich rozgałęzionymi cukrami. Osłonka, jak się ją często nazywa, otaczająca jajeczko, przypomina kłębek waty cukrowej. Wata jest puszystą, lepką kulą z kręconego cukru, ale zgnieciona zamienia się w po- zlepiane, twarde paskudztwo. Tak samo jak w wacie cukrowej rozgałęzione cukry warstwy przejrzystej przędą sieć wokół komórki jajowej. Osłonka chwyta też plemniki, ponieważ mają one receptory pasujące do jednego z cukrów w łańcuchu. Gdy enzymy z woreczka przecierają plemnikowi drogę, jego ogonek wiruje szaleńczo z tyłu.

Wiele plemników przebyło ten etap i dotarło do komórki jajowej, teraz zatem zaczyna się zażarta walka o miejsce na podium. Ostatecznym sprawdzianem jest trudne przepchnięcie się przez osłonę i wyeliminowanie słabego lub uszkodzonego konkurenta. Kiedy plemnikowi udaje się przedrzeć do błony jajeczka, wyścig jest niemal ukończony.

Leave a Reply